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苦日子造就巨人物種?

洋島陸龜展示了強烈趨向巨大化的演進,而生物學家們覺得他們知道原因了。
 
一項新研究闡明了為什麼陸龜與海龜的大小會天轅地徹。加州大學洛杉磯分校的副教授Michael Alfaro和他的同事們,日前在英國皇家學會的生物學通訊(The Royal Society's Biology Letters)發表了他們的研究,提出龜類身體尺寸的變異可以由廣泛的棲息地差異來解釋。在他們的部份研究中,注意到一種叫做“島嶼巨大化”的現象,而這是以棲息於加拉巴哥群島、塞席爾群島與馬斯克林群島上的巨大陸龜作為例證。

此研究的資深作者Alfaro說:「在龜類來說,其中一個顯著的模式就是,陸龜與海龜在身體尺寸上有最驚人的大小範圍。你可能看到某些品種的重量沒幾公克,但是海龜,一隻就有可能重達600或700公斤。所以我們想要了解身體尺寸的差異。其中最顯著的龜類尺寸演化例子,就是加拉巴哥群島及塞席爾群島上的海島物種巨大化。」

研究團隊搜集了226個龜類物種的甲殼測量數據,然後把這些物種分成四群基本的棲息地類別─淡水、大陸、海洋或海島。接著,他們使用數種數據模型的參數比較這些數據組,之後再依據棲息地計算出不同的最佳身體尺寸。Alfaro說明大陸與淡水龜類一般都比海龜或洋島陸龜小得多,但是牠們卻有較大的尺寸差異。

Alfaro說:「我想我們現在看到的就是,我們真的粗略的發現了棲息地對於龜類尺寸大小的差異有影響。如果我們搜集更多生態數據,我們可能可以解釋更多淡水或大陸龜類物種的尺寸變異。」

Alfaro表示研究團隊對於這強烈的信號感到非常驚訝。

Alfaro說:「當研究開始時,如果我們發現棲息地跟尺寸演化的變化,或跟尺寸演化相關的變換的連結沒有那麼強,我並不會感到驚訝。」研究人員表示先前的研究已經檢視,身體尺寸大小和島嶼特有鳥類和哺乳動物間的關係。但是他們的研究是第一個,顯示出巨大化的強大進化優勢,對洋島陸龜會是一種最適合的條件。

研究人員說過去的研究顯示,大尺寸是一種為了讓現代海島龜類的祖先們能夠到達、並居住於島嶼上,而預先準備的狀態。Alfaro和共同作者們說明,現在的海島龜們還留著牠們的大身軀,表示那些移民的後裔選擇留下了這樣的身體尺寸。

海島龜們的尺寸被認為與缺乏掠食者 / 天敵、缺乏資源競爭者和對於島嶼上潛在不穩定的環境變化相關。研究人員注意到,海洋島嶼很容易被無法預期什麼時候發生的不利條件所影響,所以洋島陸龜的大身軀可以讓牠們在食物供給減少的時候較容易生存。

Alfaro表示他和共同作者Graham Slater正在觀察所有脊椎動物的尺寸演化,以得到較好的脊椎動物演化描述。Alfaro說:「尺寸對於許多生態特性來說是個好的代表。它在不同的生物中是個可以很好測量、很好以合理的方式比較的特性。我們現在正在做的是建構一棵脊椎動物的時間樹,並操作新形態的統計分析去找出哪裏是進化變異的熱點。」

研究人員希望這可以幫助解答類似像哪個血統是重要的,或是哪個時期尺寸演化改變快、哪個時期尺寸演化慢。

 

想知道更多?!請到以下網址看新聞原文:http://news.discovery.com/animals/giant-turtles-tortoises-galapagos-110126.html

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